23/07/2014 - El satélite soviético Cosmos-1151 lanzado en 1980 caerá a la Tierra el 4 de agosto aproximadamente, comunicó hoy el portavoz de las Tropas rusas de Defensa Antiaérea y Espacial, coronel Alexéi Zolotujin. “El descenso de la órbita de los fragmentos del aparato espacial Cosmos-1151 se espera el 4 de agosto de 2014. La fecha y el lugar definitivos de su caída pueden cambiar bajo efectos de factores exteriores”, dijo.

28/7/14

Los asteroides como inesperados cuerpos con actividad eléctrica

El espacio puede parecer vacío, pero no es un vacío en absoluto. En él hay actividad eléctrica que no es visible para nuestros ojos. La NASA está desarrollando planes para enviar humanos a un asteroide, y quiere saber más sobre el entorno eléctrico que los exploradores encontrarán ahí.

Un viento solar enviado desde la superficie del Sol a aproximadamente un millón de millas por hora (1,6 millones de km/h) fluye alrededor de todos los objetos del sistema solar, formando vórtices en sus estelas. Los campos magnéticos transportados por el viento solar se distorsionan, se retuercen y se quiebran a medida que chocan contra los campos magnéticos alrededor de otros astros en nuestro sistema solar, acelerando partículas a millones de kilómetros por hora y enviando corrientes eléctricas en forma de tormentas magnéticas que, alrededor de la Tierra, pueden dañar tecnología sensible a ellas, como satélites y redes de suministro eléctrico.

Hubble localiza el halo de una galaxia "con más exactitud que nunca"

El telescopio espacial Hubble ha localizado el halo de una galaxia "con más exactitud que nunca", según ha anunciado la Agencia Espacial Europea (ESA).
En concreto, se trata de la galaxia de forma elíptica Centaurus A, que un equipo de astrónomos ha explorado gracias al sistema "único" de localización basado en el espacio, la Cámara avanzada para sondeos y la Cámara de gran angular 3 del Hubble.
Durante esta exploración "sin precedente", los astrónomos llegaron hasta una distancia 25 veces superior al radio de la galaxia y analizaron una zona de 450.000 años de luz de largo y 295.000 años de luz de ancho. El resultado fue el descubrimiento de que el halo de Centaurus A se extiende mucho más allá y de forma distinta a lo esperado.
"La localización de una proporción tan grande del halo de una galaxia nos ha proporcionado evidencia sorprendente sobre la formación, evolución y composición de una galaxia--subraya la investigadora del Observatorio Europeo Austral (ESO), Marina Rejkuba--.Hemos encontrado más estrellas repartidas en una dirección que en la otra, otorgando a la galaxia una forma asimétrica que no habíamos esperado".

Una misteriosa danza de galaxias enanas puede hacer repensar el cosmos

El descubrimiento de que muchas pequeñas galaxias en todo el universo no forman un enjambre en torno a otras más grandes, sino que bailan en órbitas ordenadas en forma de disco es un desafío a nuestra comprensión de cómo se formó y evolucionó el universo.
El hallazgo de un equipo internacional de astrónomos, entre ellos el profesor Geraint Lewis de la Facultad de Física de la Universidad de Sydney, se ha publicado en Nature.
"A principios de 2013 anunciamos nuestro sorprendente descubrimiento de que la mitad de las galaxias enanas que rodean la galaxia de Andrómeda están orbitando en un plano inmenso", dijo el profesor Lewis. "Este plano tiene más de un millón de años luz de diámetro, pero es muy delgado, con una anchura de sólo 300.000 años luz."
El universo contiene miles de millones de galaxias. Algunas son inmensas, como la Vía Láctea, que contiene cientos de miles de millones de estrellas. La mayoría de las galaxias, sin embargo, son enanas, mucho más pequeñas y con sólo unos pocos de miles de millones de estrellas.
Durante décadas, los astrónomos han utilizado modelos informáticos para predecir cómo estas galaxias enanas deben orbitar grandes galaxias. Siempre habían encontrado que quedarían dispersadas aleatoriamente.
"Nuestro descubrimiento de Andrómeda no estaba de acuerdo con las expectativas, y nos sentimos obligados a explorar si era cierto de otras galaxias en todo el universo", dijo el profesor Lewis.

La Tierra y la Luna vistas desde Saturno: dos motas de polvo

Dos motas de polvo perdidas en el espacio. Las cámaras de la nave espacial Cassini de la NASA capturaron esta rara imagen de la Tierra y la Luna desde la órbita de Saturno el 19 de julio de 2013. La fotografía, difundida ahora por la agencia espacial estadounidense, ha sido aumentada cinco veces.

Tomadas mientras se realizaba un mosaico de gran angular de todo el sistema de anillos de Saturno, estas imágenes de la cámara de ángulo estrecho se insertaron deliberadamente en la secuencia para captar la imagen de la Tierra y su satélite natural. Esta es la segunda vez que Cassini ha fotografiado la Tierra desde el interior de la sombra de Saturno, y sólo la tercera vez en la historia que nuestro planeta ha sido fotografiado desde la parte exterior del sistema solar.

La Tierra es el punto de luz azul a la izquierda; la luna es más débil, blanca, a la derecha. Ambos son vistos aquí a través del difuso anillo E de Saturno. La Tierra era más brillante que el brillo estimado utilizado para calcular los tiempos de exposición de la cámara de ángulo estrecho. Por lo tanto, se utilizó la información derivada de las imágenes de la cámara de gran angular para procesar esta composición en color.

27/7/14

Expertos piden a la NASA reconsiderar un regreso a la Luna

Cuarenta y cinco años después del primer aterrizaje lunar, Estados Unidos sigue dividido sobre el papel de la luna en la futura exploración humana del espacio. Diez estadounidenses siguieron a Armstrong y Aldrin en alcanzar la superficie lunar, hasta que el programa Apolo fue cancelado en 1972. Nadie ha vuelto desde entonces.
El esfuerzo más reciente para regresar con astronautas a la Luna terminó en 2010 cuando la Casa Blanca de Obama canceló un programa de financiación insuficiente de la administración anterior llamado Constellation. En lugar de ello, la NASA se dirige ahora a comenzar a planificar para una expedición humana a un asteroide.
Esa iniciativa, prevista para 2025, incluye también una misión robótica para redirigir un pequeño asteroide o un gran pedazo de asteroide a una órbita lunar. Los astronautas luego llegarían hasta él para recoger muestras y traerlas a la Tierra. Las misiones están pensadas como peldaños para eventuales expediciones humanas a Marte.
MEJOR LA LUNA QUE UN ASTEROIDE EN EL CAMINO A MARTE
Este camino, sin embargo, está lleno de tecnología en punto muerto que no contribuye directamente a la protección radiológica, los sistemas de aterrizaje, los hábitats y otros proyectos necesarios para construir el camino a Marte, según concluyó un panel del Consejo Nacional de Investigación en junio.
Después de un estudio de tres años de las diferentes opciones para la exploración humana del espacio, el panel dijo que un camino más viable y sostenible sería volver a la Luna.
"La luna, y, en particular, su superficie, tiene ventajas significativas sobre otros objetivos como un paso intermedio en el camino hacia la meta horizonte de Marte," escribió en su informe el Comité del Consejo de Vuelos Tripulados.

Los océanos son la clave para la vida en otros planetas

Investigadores de la Universidad de East Anglia (UEA) han dado un paso importante en la carrera para descubrir si otros planetas podrían desarrollar y sostener la vida.
Una nueva investigación publicada en la revista Astrobiology demuestra el papel vital de los océanos en la moderación del clima en los planetas similares a la Tierra.
Hasta ahora, las simulaciones por ordenador de los climas habitables en planetas similares a la Tierra se han centrado en sus atmósferas. Pero la presencia de los océanos es vital para la estabilidad del clima óptimo y la habitabilidad.
El equipo de investigación de la escuela de Matemáticas y Ciencias Ambientales de la UEA creó un patrón simulado por ordenador de circulación de los océanos en un planeta parecido a la Tierra cubierto por un hipotético océano. Se observó cómo los diferentes tipos de rotación planetaria impactarían en el transporte de calor si se tiene en cuenta la presencia de los océanos.
El investigador del equipo David Stevens dijo: "El número de planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar está aumentando rápidamente. Esta investigación ayudará a responder si estos planetas podrían sostener vida extraterrestre.

Curiosity encuentra un meteorito de hierro en Marte

El rover Curiosity ha encontrado un meteorito de hierro en su singladura por Marte. Denominado Líbano, es similar en forma y brillo a los meteoritos del mismo tiepo encontradas en Marte por la anterior generación de rovers, Spirit y Opportunity.
Líbano tiene unos 2 metros de ancho. La imagen difundida por la NASA combina una serie de imágenes circulares de alta resolución tomadas por la Microcámara Remota (RMI) de Química del Curiosity y la cámara del instrumento ChemCam, además de otras proporcionadas por la cámara de mástil del rover (Mastcam). Las imágenes de los componentes se tomaron el 25 de mayo.

Encuentran un misterioso espectro de rayos X en el cúmulo de Perseo

Astrofísicos han encontrado con el telescopio espacial Chandra de la NASA una línea espectral de rayos X en el cúmulo de Perseo que no saben clasificar.
"No podía creer lo que veía", dice Esra Bulbul del Centro Harvard para la Astrofísica. "Lo que encontramos, a primera vista, no se podría explicar por la física conocida."
Junto con un equipo de más de media docena de colegas, Bulbul ha estado utilizando Chandra para explorar el cúmulo de Perseo, un enjambre de galaxias a unos 250 millones de años luz de la Tierra. Es uno de los objetos más masivos conocidos en el Universo, y se encuentra inmerso en un enorme "atmósfera" de plasma supercaliente. Es allí donde reside el misterio.
Bulbul explica: "La atmósfera del grupo está lleno de iones como el Fe XXV, Si XIV, y S XV. Cada uno produce una línea en el espectro de rayos x, que podemos trazar un mapa utilizando Chandra. Estas líneas espectrales corresponden a energías de rayos x bien conocidas".
Sin embargo, en 2012, cuando Bulbul añadió 17 días de datos de Chandra, una nueva línea apareció donde no debería estar. "Una línea apareció en 3,56 keV (kilo-electrón voltios) que no corresponde a ninguna de transición atómica conocida", dice. "Fue una gran sorpresa."

26/7/14

La NASA cree que encontrar vida extraterrestre está al alcance

Expertos de la NASA e insituciones asociadas han expuesto en Washington su hoja de ruta para la búsqueda de vida en el Universo, que implica el uso de telescopios actuales y futuros.
"En algún momento en el futuro cercano, la gente será capaz de apuntar a una estrella y decir que tiene un planeta como la Tierra", dice Sara Seager, profesora de Física y Ciencia Planetaria en el Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge, Massachusetts. "Los astrónomos piensan que es muy probable que cada estrella en nuestra galaxia, la Vía Láctea, tenga al menos un planeta."
La misión de la NASA para estudiar los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas se inició con observatorios en tierra, luego se trasladó a los activos basados en el espacio, como telescopios como Hubble, Spitzer y Kepler. Los telescopios actuales pueden ver muchas estrellas y saber si tienen uno o más planetas en órbita. Aún más, pueden determinar si los planetas están a la distancia correcta de la estrella para tener agua líquida, el ingrediente clave para la vida tal como la conocemos, informa la NASA en un comunicado.
La hoja de ruta de la NASA continuará con el lanzamiento del Satélite de Observación del Tránsito de Exoplanetas (TESS) en 2017, el Telescopio Espacial James Webb en 2018, y tal vez la propuesta de
Telescopio de Observación en Infrarrojo de Amplio Campo-Telescopio Activo Centrado en Astrofísica (WFIRST-AFTA) a principios de la próxima década. Estos futuros telescopios encontrarán y caracterizarán una serie de nuevos exoplanetas para ampliar nuestro conocimiento de sus ambientes y la diversidad.
El telescopio Webb y WFIRST-AFTA sentarán las bases y misiones futuras que extenderán la búsqueda de océanos en forma de vapor de agua atmosférico y de la vida, asi como del dióxido de carbono y otros productos químicos atmosféricos en los planetas cercanos que sean similares a la Tierra en tamaño y la masa, un paso clave en la búsqueda de vida.

Confirman que unas enigmáticas ondas de radio provienen del espacio exterior

El radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico ha detectado un estallido de ondas de radio de una fracción de segundo, unos impulsos misteriosos que parecen provenir de lo más profundo del espacio exterior.

Un equipo internacional de astrónomos indica que se trata del primer estallido de ondas de radio detectado con un instrumento que no sea el radiotelescopio Parkes en Australia, informa The Blaze.

La falta de hallazgos similares en otros centros permite concluir que el instrumento de Parkes podría haber recogido señales procedentes de fuentes terrestres o cercanas al planeta. "Nuestro resultado es importante porque elimina cualquier duda de que estas explosiones de radio no sean realmente de origen cósmico", dijo Victoria Kaspi, profesora de astrofísica en la Universidad de McGill en Montreal (Canadá) que detectó el estallido de radio rápido. "Las ondas de radio muestran que todas las señales han venido de muy lejos de nuestra galaxia, una perspectiva muy emocionante".

Venus Express sobrevive al buceo atmosférico del planeta

Después de un mes de deslizarse dentro y fuera de la atmósfera de Venus a sólo 130 kilómetros de la superficie del planeta, la nave Venus Express se prepara para navegar a altitudes de 460 kilometros.
Desde su llegada a Venus en 2006, la nave espacial ha estado llevando a cabo observaciones científicas desde una órbita elíptica de 24 horas que oscilaba en altitud desde los 66.000 kilómetros sobre el polo sur - ofreciendo increíbles vistas globales - a altitudes de alrededor de 250 kilómetros en el polo norte, justo por encima de la parte superior de la atmósfera del planeta.
Después de ocho años en órbita y cuando el combustible para su sistema de propulsión se está agotando, se planificó una campaña de aerofrenado audaz como trabajo final para Venus Express, durante la cual se sumergió cada vez más abajo en la atmósfera del planeta.
Las operaciones científicas rutinarias concluyeron el 15 de mayo, y la altitud de la nave espacial se dejó caer de forma natural por el efecto de la gravedad, que culminó en un mes 'surfing' entre 131 kilometros y 135 kilómetros sobre la superficie.
Pequeñas igniciones, además de los propulsores se utilizaron para colocar la nave espacial a altitudes aún más bajas, que llegaron a menos de 129 kilómetros el 12 de julio.
"Hemos explorado un territorio desconocido, un buceo profundo en el ambiente de Venus", dice Hakan Svedhem, científico del proyecto Venus Express de la ESA. "Hemos medido los efectos de la fricción atmosférica en la nave espacial, que nos enseñará cómo la densidad de la atmósfera varía en escalas locales y globales."
De hecho, la resistencia adicional ejercida por la atmósfera más densa en altitudes más bajas reduce el período orbital de la nave espacial más de una hora.

25/7/14

¿Cómo será el paisaje de Plutón?

El 14 de julio de 2015, la nave espacial New Horizons de la NASA descubrirá un nuevo mundo con su sobrevuelo cercano de Plutón. "Debido a que este planeta nunca ha recibido la visita próxima de una nave espacial, todo será una primicia", dice Adriana Ocampo, Ejecutiva del Programa New Frontiers de la NASA. "Sé que esto será una experiencia asombrosa llena de momentos históricos", añadió.
El investigador principal de la misión, Alan Stern, del Southwest Research Institute, compara la manera en que New Horizons va a revolucionar el conocimiento sobre el sistema de Plutón a la forma en que la Mariner 4, que sobrevoló Marte en julio de 1965, revolucionó el conocimiento de ese planeta. En ese momento, muchas personas en la Tierra creían que el planeta rojo era un mundo exuberante, con agua y vegetación. En cambio, el Mariner 4 reveló un mundo desértico de inquietante belleza.
El obrevuelo de Plutón por New Horizons se producirá casi exactamente 50 años después del sobrevuelo de la Mariner 4 en Marte y podría escandalizar a los observadores de igual manera, informa la NASA.
Plutón es casi completamente desconocido. Las mejores imágenes hasta ahora muestran un poco más que la forma de Plutón (esférico) y el color (de color rojizo). Con los años, los cambios en los patrones de color hacen alusión a un planeta dinámico donde algo está pasando, pero nadie sabe qué.

Captadas señales de láser de Curiosity en una roca marciana

Señales láser aparecen por primera vez en una roca del tamaño de una pelota de béisbol, en una serie de imágenes tomadas el 12 de julio por la cámara MAHLI instalada en el brazo del rover Curiosity en Marte. La señal aparece en el centro de la imagen derecha.
Estos flashes se produjeron mientras el instrumento de imagen y análisis química (Chemcam) realizaba múltiples disparos de láser para investigar la composición de la roca. El láser de ChemCam ha pasado por más de 600 objetivos de suelo y roca en Marte desde que Curiosity aterrizó en el cráter Gale en agosto de 2012, informa la NASA.

"Esto es emocionante! El láser de ChemCam ha disparado más de 150.000 veces en Marte, pero esta es la primera vez que vemos la estela de plasma que se crea", dijo Sylvestre Maurice, investigador responsable suplente de Chemcam, desde el Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología de Francia.
"Cada vez que el láser alcanza un objetivo, la luz de plasma es capturada y analizada por los espectrómetros de ChemCam. Lo que las nuevas imágenes añaden es la confirmación de que el tamaño y la forma de la chispa es lo que habíamos anticipado en las condiciones marcianas."

24/7/14

Los objetos más fríos del Universo no tienen dónde esconderse

Un grupo de investigadores de la Universidad de Northwestern ha puesto a punto una tecnología que permitirá a los astrónomos hacer visibles los objetos más fríos del Universo, que hasta ahora escapaban a las observaciones. El trabajo se ha publicado en Applied Physics Letters.

Demasiado fríos y débiles, muchos objetos resultan imposibles de detectar con luz visible. Pero el hito alcanzado por Manijeh Razeghi y sus colegas de Northwestern logrará que esos objetos puedan verse, lo cual abre una nueva era en la exploración del espacio profundo.

"Las cámaras de infrarrojos de alto rendimiento resultan de vital importancia en todas las misiones espaciales -afirma Manijeh Razeghi-. Estudiando las ondas infrarrojas emitidas por estrellas y planetas muy fríos, los científicos han podido empezar a desentrañar los misterios de estos objetos a muy bajas temperaturas".

De hecho, durante décadas los investigadores han escudriñado la radiación infrarroja para estudiar las profundidades del espacio. La luz infrarroja tiene una longitud de onda mucho más larga que la luz visible, por lo que puede penetrar en el interior de las más densas nubes de gas y polvo y revelar lo que hay en su interior o, incluso, detrás de ellas.

El asteroide Vesta cuestiona las teorías de formación planetaria

Simulaciones numéricas de investigadores suizos sobre los datos de la misión Dawn de la NASA al asteroide Vesta cuestionan los módelos contemporáneos de la formación de planetas rocosos, como la Tierra. El estudio se publica en Nature.
Con sus 500 kilómetros de diámetro, el asteroide Vesta es uno de las más grandes embriones de planeta conocidos. Se formó al mismo tiempo que el sistema solar. Como estímulo al interés científico, la NASA envió la sonda Dawn a la órbita de Vesta durante un año, entre julio de 2011 y julio de 2012.
Los datos recopilados por Dawn fueron analizados por un equipo de investigadores de la EPFL (Escuela Politécnica Federal de Lausanne), así como las Universidades de Berna, Bretaña (Francia) y Arizona (EE.UU.). Conclusión: la corteza del asteroide es casi tres veces más gruesa de lo esperado. El estudio no sólo tiene implicaciones para la estructura de este objeto celeste, que se encuentra entre Marte y Júpiter.
Sus resultados también desafían un componente fundamental en los modelos de formación de planetas, a saber, la composición de la nube inicial de materia reunida, calentada y fundida y que luego se cristalizó para formar planetas.
NO HAY OLIVINO
En el laboratorio de Ciencias de la Tierra y Planetarias EPFL (EPSL), dirigido por Philippe Gillet, Harold Clenet echó un vistazo a la composición de las rocas esparcidas por el terreno de Vesta. "Lo que es sorprendente es la ausencia de un mineral en particular, el olivino, en la superficie del asteroide", dijo el investigador.

23/7/14

Una larga explosión de rayos gamma acerca a las primeras estrellas

Astrónomos que analizan una explosión de larga duración de luz de alta energía observada en 2013 han encontrado rasgos muy similares a los esperables de una explosión de las primeras estrellas del universo.
Si esta interpretación es correcta, esta explosión valida las ideas acerca de una clase recientemente identificada de estallido de rayos gamma y sirve como un sustituto de lo que observaciones futuras pueden ver como los últimos actos de las primeras estrellas.
"Uno de los grandes retos de la astrofísica moderna ha sido la búsqueda para identificar la primera generación de estrellas que se formaron en el Universo, a las que nos referimos como estrellas de población III", explicó el científico principal Luigi Piro, director de investigación en el Instituto de Astrofísica y Planetología de Roma. "Este importante evento nos lleva un paso más cerca."
Los estallidos de rayos gamma (GRBs) son las explosiones más luminosas del universo. Las explosiones emiten estallidos de rayos gamma - la forma más poderosa de la luz - y rayos X, y producen resplandores que se desvanecen rápidamente y que se pueden observar en luz visible, infrarrojo y longitudes de onda de radio. En promedio, el satélite Swift de la NASA, el Telescopio Espacial Fermi de Rayos Gamma y otras naves espaciales detectan alrededor de un GRB cada día.
El 25 de septiembre de 2013, la alerta de explosión del Telescopio Swift informó de una emanación de rayos gamma de una fuente en la constelación de Fornax. La nave espacial alertó automáticamente a observatorios alrededor del mundo que una nueva explosión - GRB 130925A designado, después de la fecha - estaba en marcha y enfocó su telescopio de rayos X (XRT) hacia la fuente.

Se publica el mejor mapa geológico global de Marte

Un nuevo mapa geológico global de Marte --la representación más completa de la superficie del planeta rojo-- ha sido publicada por el Servicio Geológico de EE.UU.
El nuevo mapa reúne observaciones y resultados científicos a partir de cuatro naves espaciales en órbita que han ido adquiriendo los datos durante más de 16 años. El resultado es una comprensión actualizada de la historia geológica de la superficie de Marte el planeta más parecido a la Tierra del Sistema Solar y el otro junto a la Tierra en la zona habitable del sistema. El nuevo mapa geológico está disponible para su descarga.

Durante cientos de años, los mapas geológicos han contribuido a impulsar el pensamiento científico. Este nuevo mapa global geológico de Marte, así como los últimos mapas geológicos globales de las lunas de Júpiter, Ganimedes e Io, también ilustran la importancia global de la cartografía geológica como una herramienta esencial para la exploración del sistema solar, explica el USGS en un comunicado.
"La exploración con naves de Marte durante los últimos dos decenios ha mejorado enormemente nuestra comprensión de los materiales geológicos, eventos y procesos en su superficie", dijo el científico del USGS y autor principal, Kenneth Tanaka.

En Júpiter y Saturno pueden llover diamantes

El mayor láser del mundo, una impresionante máquina que incluso ha aparecido en alguna película de la saga Star Trek, acaba de llevar a cabo una extraña y trascendental proeza: pulverizar un diamante,la sustancia más dura del mundo, sometiéndolo a una extraordinaria presión equivalente a 50 millones de veces la que ejerce la atmósfera terrestre.

Los resultados de este experimento ayudarán a los investigadores a comprender mejor cómo se comporta un material (en este caso el carbono) cuando es sometido a presiones gigantescas como, por ejemplo, las que se dan en las profundidades de los planetas gigantes. Y de paso a comprobar si es posible, por otra parte, que existan planetas hechos completa o casi completamente de diamante.

Incluso aquí, en nuestro propio Sistema Solar, las densas atmósferas de los gigantes gaseosos como Júpiter o Saturno contienen carbono. Y muchos modelos químicos sugieren que la enorme presión existente en las capas más profundas de las atmósferas de estos gigantes podría ser suficiente para cristalizar ese carbono y dar lugar a "lluvias de diamantes", o incluso crear impresionantes bloques de diamante sólido. Sin embargo, hasta ahora nadie había sido capaz de reproducir en la Tierra presiones tan elevadas.

El físico Ray Smith, del Lawrence Livermore National Laboratory, en California, y su equipo, consiguieron este hito en el National Ignition Facility (INF) el láser más poderoso del mundo, un instrumento cuya apariencia futurista y de ciencia ficción le valió aparecer en la película Star Trek. En la oscuridad", de 2013, en la que figuraba ser el centro de los impulsores "warp" de la nave Entreprise.

22/7/14

El desconocido lanzamiento espacial chino que acabó en tragedia

En los últimos años, la carrera espacial emprendida por China ha cosechado unos resultados espectaculares, de forma que en la actualidad es, junto a Rusia, el único país del planeta capaz de enviar al espacio una nave espacial tripulada.

Sin embargo, en la aventura espacial del gigante asiático no todo han sido momentos dulces. Si ya en el siglo XVI, como contamos hace tiempo, un funcionario de la dinastía Ming que soñaba con ser el primer ser humano en ser lanzado al espacio protagonizó un descabellado experimento que acabó en tragedia, los modernos lanzamientos llevados a cabo por China tampoco han estado exentos de sufrir toda clase de accidentes, cuyas consecuencias han sido siempre minimizadas por la propaganda y la censura del gobierno asiático.

Posiblemente, el mayor desastre de la carrera espacial china fue el accidente ocurrido en 1996, cuando la Administración Espacial Nacional de China se encontraba inmersa en un intento de rentabilizar sus cohetes comerciales a marchas forzadas.

Tal y como desvela el blog «Historias de China», el 14 de febrero de ese año, un cohete de la serie Larga Marcha, que llevaba a bordo un satélite Intelsat de fabricación estadounidense fue lanzado desde la provincia de Sichuan. Nada más despegar, la lanzadera se desvió de su trayectoria para acabar estrellándose sobre el cercano poblado de Xichang.

La hoja de ruta de la NASA para buscar vida fuera de la Tierra

¿Estamos solos en el Universo? Muchos científicos creen que no, que la vida pudo haber surgido en al menos algunos de los miles de millones de planetas que se cree existen solo en nuestra galaxia. ¿Por qué no si ocurrió en la Tierra? La NASA ha presentado en una charla pública en Washington una hoja de ruta para dar con estos mundos habitables, una tarea que implica el uso de una serie de telescopios actuales y futuros.

«En algún momento en el futuro cercano, la gente será capaz de apuntar a una estrella y decir que tiene un planeta como la Tierra», afirma Sara Seager, profesora de física y ciencia planetaria en el Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge. «Los astrónomos piensan que es muy probable que cada estrella en nuestra galaxia, la Vía Láctea, tenga al menos un planeta».

La misión de la NASA para estudiar los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas se inició con observatorios en tierra, luego se trasladó al espacio, con el uso de los telescopios espaciales Hubble, Spitzer y Kepler. Estos telescopios actuales pueden ver muchas estrellas y saber si tienen uno o más planetas en órbita. Aún más, pueden determinar si los planetas están a la distancia correcta de su estrella (zona de habitabilidad) como para tener agua líquida en su superficie, el ingrediente clave para la vida tal y como la conocemos.