23/07/2014 - El satélite soviético Cosmos-1151 lanzado en 1980 caerá a la Tierra el 4 de agosto aproximadamente, comunicó hoy el portavoz de las Tropas rusas de Defensa Antiaérea y Espacial, coronel Alexéi Zolotujin. “El descenso de la órbita de los fragmentos del aparato espacial Cosmos-1151 se espera el 4 de agosto de 2014. La fecha y el lugar definitivos de su caída pueden cambiar bajo efectos de factores exteriores”, dijo.

31/8/14

Siete partículas de polvo interestelar, estudiadas en la Tierra

Buscar una aguja en un pajar puede parecer complicado, pero no es nada si se compara con el trabajo llevado a cabo por un consorcio internacional de 70 investigadores durante ocho largos años para saber si en 2006 la sonda Stardust consiguió, o no, capturar alguna diminuta partícula de polvo interestelar y traerla a la Tierra.

En un artículo que publica la revista Science, los científicos aseguran haber descubierto hasta siete de estas microscópicas partículas, motas de polvo que no solo no pertenecen a nuestro planeta, sino que proceden de fuera del Sistema Solar. Sin embargo, se trata aún solo de estudios preliminares y que necesitan ser confirmados por nuevas investigaciones.

El análisis, llevado a cabo en varios complejos, entre ellos el Departamento de Energía del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, abre las puertas al estudio de los orígenes del Sistema Solar y, probablemente, de la vida misma.

"Fundamentalmente -explica Andrew Westphal, físico de la Universidad de California y autor principal del estudio- el Sistema Solar y todo lo que hay en él derivan, en última instancia, de una nube de gas y polvo interestelar. Estamos buscando el material del que todo nuestro sistema solar está hecho".

Detectan la destrucción de tres estrellas por agujeros negros

Cada galaxia, también la nuestra, contiene en su centro un agujero negro supermasivo, un objeto con una masa un millón de veces superior a la del Sol, donde la fuerza de la gravedad es tan extrema que nada, ni siquiera la luz, escapa a su poder de atracción. Y, por supuesto, tampoco las estrellas. Investigadores del Instituto de Física y Tecnología de Moscú (MFTI) y del Instituto de Investigaciones Espaciales de la Academia de Ciencias de Rusia han descubierto que estas cenas astrales pueden ser más habituales de lo que se pensaba. Han detectado tres estrellas destruidas por agujeros negros supermasivos en los corazones de sus respectivas galaxias y creen que el fenómeno letal se repite cada 30.000 años. La investigación, que será publicada por la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, puede consultarse online en arXiv.org.

Los astrofísicos utilizaron datos obtenidos por los observatorios espaciales de rayos X ROSAT y XMM-Newton. El primero fue puesto en órbita en 1990 y utilizado hasta 1999, cuando el otro tomó el relevo. Los dos satélites han reunido suficiente información para detectar eventos muy raros, como la destrucción de estrellas por agujeros negros supermasivos.

El extraño fenómeno en torno a un agujero negro que gira a una velocidad cercana a la de la luz

El satélite astronómico NuSTAR de la NASA ha captado un suceso raro y extremo en la región que rodea muy de cerca a un agujero negro supermasivo. Una fuente compacta de rayos-X que se halla cerca del agujero negro, y que se describe como una corona, se ha acercado mucho más a este último a lo largo de un período de unos pocos días.

El fenómeno ha sido analizado por el equipo de Michael Parker del Instituto de Astronomía en Cambridge, Reino Unido.

A medida que la corona se acercó al agujero negro, la gravedad de éste ejerció un tirón más fuerte sobre los rayos-X emitidos por ella. El resultado fue una falta de nitidez y un estiramiento extremo de la luz de rayos-X. Con anterioridad, se han visto sucesos como este, pero nunca hasta este punto y con tal detalle. Es una demostración práctica de que la atracción gravitatoria de los agujeros negros es tan grande que puede arrastrar incluso a la luz.

China quiere explotar la Luna como fuente de energía para la Tierra

China quiere explotar la Luna como fuente de energía para la Tierra. Su intención es utilizar un extraño isótopo de helio (Helio-3) existente en el satélite y que, según los científicos, podría satisfacer la demanda global de energía del planeta en el futuro.

Concretamente, el científico jefe del Programa de Exploración Lunar de China, Ouyang Ziyuan, ha explicado al diario 'The Times' que la fusión nuclear del Helio-3, que se produce en la Luna por los vientos solares, podría "resolver la demanda de energía durante 10.000 años, por lo menos".

En este sentido, los expertos señalan que la cantidad de esta nueva fuente de energía que podría transportar un transbordador espacial permitiría 'alimentar' a Estados Unidos durante un año al ritmo actual de consumo energético.

Y para lograr este extraño isótopo, China necesitaría practicar la minería en el satélite en una zona del tamaño, aproximado, de la ciudad de Washington D.C.

Los científicos han explicado que este isótopo es tan raro en la Tierra porque la atmósfera y el campo magnético impiden que llegue a la superficie. Sin embargo, la Luna no tiene este problema ya que no tiene capas a evitar y el Helio-3 puede ser absorbido por su suelo.

30/8/14

Curiosity se prepara para una cuarta perforación en Marte

El equipo que opera el rover Curiosity de la NASA ha elegido el lugar en el que éste perforará por cuarta vez la superficie marciana. Se trata de una roca que parece ser pavimento pálido, a la que han bautizado como 'Bonanza King', que se encuentra en la zona conocida como 'Pahrump Hills'.
El responsable de esta misión, Ashwin Vasavada, ha explicado que, geológicamente, este estudio ofrecerá una mejor comprensión acerca de cómo encajan los terrenos recorridos por Curiosity", es decir, los que unen su primer lugar de estancia, el Cráter Gale, y su destino, el Monte Sharp.
En este último lugar es donde la NASA ha puesto sus esperanzas para encontrar nuevas evidencias de vida pasada en Marte. El Monte Sharp ofrece, según los expertos, una arquitectura de capas que son una muestra de los cambios climáticos del planeta.

Un sol diamantino, ¿la estrella enana blanca más fría del universo?

Unos astrónomos han identificado la que posiblemente sea la estrella enana blanca más fría y de brillo más tenue detectada en la historia de la astronomía hasta hoy. Este remanente estelar antiquísimo está tan frío que su carbono ha cristalizado, formando, de hecho, un diamante del tamaño de la Tierra en el espacio.

El equipo de David Kaplan, profesor en la Universidad de Wisconsin-Milwaukee, encontró esta gema estelar usando instrumentos de varios observatorios astronómicos, entre ellos los radiotelescopios de la red VLBA de la Fundación Nacional estadounidense de la Ciencia (NSF) y el radiotelescopio GBT que la NSF tiene en Virginia Occidental, Estados Unidos, y que se gestiona a través del Observatorio Nacional estadounidense de Radioastronomía (NRAO).

Las enanas blancas son el estado final extremadamente denso de estrellas como nuestro Sol que se han comprimido hasta conformar un objeto de aproximadamente el tamaño de la Tierra. Compuestas principalmente por carbono y oxígeno, las enanas blancas se enfrían y pierden brillo poco a poco, a lo largo de miles de millones de años. El objeto en este nuevo estudio es probable que tenga la misma edad que la Vía Láctea, unos 11.000 millones de años.

La compañera de esta enana blanca, un púlsar llamado PSR J2222-0137, fue el primer objeto en este sistema estelar que fue detectado.

Los pinchazos del Curiosity

La NASA ha hecho pública una imagen que muestra los enormes agujeros que sufren las ruedas del rover Curiosity, que rueda por la superficie de Marte desde agosto de 2012. La agencia espacial estadounidense detectó el problema hace ya un año, y desde diciembre de 2013 el vehículo explorador pasa revisiones periódicas. Los responsables de la misión incluso reprogramaron la ruta del rover para evitar terrenos rocosos y duros y prevenir daños mayores.

Los expertos han apuntado que algunos de los daños del Curiosity son resultado de la fatiga. Cuando las ruedas se impulsan a través de una superficie de roca muy dura -sin arena- su fina piel se dobla varias veces. Las ruedas se han diseñado para doblarse mucho y volver a su forma original, pero la repetida flexión y enderezamiento hace que la piel acabe cansada y se fracture.

En este sentido, los investigadores han explicado que la flexión no sucede (o no sucede tanto) si el suelo cede bajo el peso del rover, cosa que ocurre por ejemplo, cuando hay arena. De ahí que hayan decidido cambiar el recorrido del Curiosity.

29/8/14

Cosmonautas rusos lanzan un satélite para buscar civilizaciones extraterrestres

Cosmonautas de la Estación Espacial Internacional han lanzado este 18 de agosto un nanosatélite ruso-peruano destinado a la búsqueda de vida extraterrestre.

La salida de Oleg Artémiev y Alexandr Skvortsov al cosmos duró unas 6 horas. Su tarea era montar el equipamiento científico, llevar a cabo varias operaciones técnicas y lanzar manualmente el nanosatélite, denominado 'Chasqui 1'.

El ingenio pesa tan solo un kilogramo y cabe fácilmente en una mano. El aparato es fruto de una colaboración entre estudiantes de Perú y Rusia que ha tenido tres años de duración. Antes de ser enviado a la Estación Espacial Internacional, el equipamiento ha debido superar una serie de pruebas.

El Chasqui 1 lleva una cámara incorporada y realizó fotografías de la superficie terrestre para transmitir a los científicos datos sobre los fenómenos atmosféricos. Pero esto no es todo: el satélite cuenta con todo tipo de información, que va a ser transmitida al espacio abierto a modo de mensaje para civilizaciones extraterrestres.

Resuelven el enigma del asteroide 1950 DA

En investigaciones previas, se ha constatado un intrigante fenómeno acerca de algunos de los asteroides que son montones apenas cohesionados de “escombros” unidos entre sí por la gravedad y la fricción. El asteroide 1950 DA está girando tan rápidamente sobre sí mismo que ni la gravedad ni la fricción podrían evitar que se fragmentase.

Su velocidad de rotación es más rápida que la velocidad máxima permitida por el límite de ruptura marcado por su densidad. Esto significa que si solo la gravedad y la fricción estuvieran actuando para mantener unida esta pila de “escombros”, como se creía que ocurría, ya se habría desgajado en trozos. De hecho, su rotación es tan rápida que en su ecuador, 1950 DA experimenta lo que se puede calificar como gravedad negativa. Si un astronauta intentara mantenerse de pie sobre esta superficie, saldría volando hacia el espacio a menos que se anclase al terreno.

Entonces, ¿por qué no se fragmenta este asteroide? ¿Qué fuerza lo impide?

El enigma parece que se ha resuelto ahora, gracias a una investigación realizada por el equipo de Ben Rozitis, Eric MacLennan y Joshua Emery, de la Universidad de Tennessee en la ciudad estadounidense de Knoxville.

Detectar lunas de otros sistemas solares mediante ondas de radio

Son ya más de 1.800 los planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar, pero hasta ahora, la cifra de lunas detectadas en órbita a exoplanetas es virtualmente cero, ya que su detección entraña dificultades técnicas más grandes que la afrontada por la búsqueda de exoplanetas (planetas de fuera de nuestro sistema solar).

Ahora, unos físicos de la Universidad de Texas en Arlington, Estados Unidos, han dado con una estrategia que podría facilitar muchísimo el hallazgo de exolunas (lunas de fuera de nuestro sistema solar).

El equipo de Zdzislaw Musielak y Joaquin Noyola se inspiró para idear su estrategia en las emisiones de ondas de radio que resultan de la interacción entre el campo magnético de Júpiter y su luna Ío. Durante su órbita, la ionosfera de Ío interactúa con la magnetosfera de Júpiter, generándose emisiones características de ondas de radio.

Episodios estelares

Espectro bidimensional (arriba) y espectros de cada una de las galaxias (paneles central e inferior) del estudio. En el panel superior, las dos manchas más brillantes (“blobs”), que aparecen aproximadamente a 7.300 Å, corresponden a la emisión en Lyman-alfa de las dos galaxias estudiadas. Se observa que ambas fuentes están muy cercanas en el espacio, tanto en distancia angular (separación vertical entre los blobs) como en velocidad o distancia radial desde la Tierra (separación horizontal). En los paneles central e inferior, se aprecia la detección sobre el ruido de la línea Lyman-alfa (marcada con una línea vertical en rojo). (Crédito: Rodríguez Espinosa et al. 2014, MNRAS 444, L68)

28/8/14

Descubren un agujero negro con masa 400 veces superior a la del Sol

Un equipo de astrónomos ha logrado medir con precisión un agujero negro, lo que le ha llevado a confirmar la existencia de uno de estos objetos con una masa de cerca de 400 veces la masa del Sol. El agujero está situado en una galaxia a 12 millones de años luz de la Tierra.
El hallazgo, que ha sido publicado en 'Nature', viene a demostrar que hay agujeros negros de gran tamaño, a pesar de que, paradógicamente, "son los menos visibles". El coautor del trabajo, Richard Mushotzky, ha explicado que, desde hace tiempo, los expertos se han preguntado si existen objetos y cuáles son sus propiedades. "Hasta ahora no se tenían datos de ello", ha apuntado.
El universo tiene tantos agujeros negros que es imposible contarlos todas. Puede haber 100 millones de estos intrigantes objetos astrales, sólo en la Vía Láctea. Casi todos los agujeros negros pertenecen a dos clases, grande y colosal, dependiendo de si su masa va desde 10 hasta 100 veces más grande que la del Sol.

Imagen de dos regiones de intensa formación estelar en la Vía Láctea

Una imagen captada por el telescopio Wide Field Imager (WFI), del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile, muestra dos regiones de intensa formación estelar en la zona sur de la Vía Láctea. Una de ellas se encuentra dominada por el cúmulo estelar NGC 3603, situado a 20.000 años luz de distancia, en el brazo espiral de Carina-Sagitario de la galaxia, mientras que la otra es una acumulación de nubes de gas resplandeciente conocido como NGC 3576, ubicado a tan sólo la mitad de distancia de la Tierra.
NGC 3603 --a la izquierda de la imagen-- es un cúmulo estelar extremadamente brillante, conocido por tener la mayor concentración de estrellas masivas descubiertas hasta ahora en la Vía Láctea. En la parte central se puede observar un sistema estelar múltiple Wolf-Rayet, conocido como HD 97950. Las estrellas Wolf-Rayet se encuentran en una avanzada fase de evolución estelar, con dimensiones que comienzan en unas 20 veces la masa del Sol.
Sin embargo, a pesar de su gran magnitud, las estrellas Wolf-Rayet se desprenden de una cantidad considerable de su materia, debido a la acción de intensos vientos estelares que expulsan el material de su superficie hacia el espacio a siete millones de kilómetros por hora, una pérdida de peso de proporciones cósmicas.

Posible solución al enigma de cómo los agujeros negros de mayor masa han crecido tanto

Representación de cómo un agujero negro gana masa en el pasado lejano del universo: Un denso gas frío (representado en verde) fluye hacia el centro de un cúmulo estelar (indicado con una cruz roja en un círculo azul) con estrellas (en amarillo); el camino del agujero negro a través del gas (trazado negro) resulta errático por la acción de las estrellas que lo rodean. Esto facilita que atrape “al vuelo” grandes cantidades de gas. (Imagen: Instituto Weizmann de Ciencia)

En el centro de algunas galaxias, hay agujeros negros con masas equivalentes a miles de millones de soles como el nuestro. Estos cuerpos tragan grandes cantidades de gas interestelar, de manera constante. Es así como revelan su existencia: La luz que es emitida por el gas, el cual es absorbido y aplastado por la gravedad del agujero negro, viaja a través del universo hasta que alcanza nuestros telescopios. En el caso de galaxias muy lejanas, la gran masa de estos agujeros negros implica que ya la alcanzaron hace mucho tiempo, tantos años atrás como años-luz de distancia nos separan de ellos.

27/8/14

Nuevo catálogo Comellas de estrellas dobles visuales

Durante la celebración del XXI Congreso Estatal de Astronomía (XXI CEA) en Granada, España, organizado por la Red Andaluza de Astronomía (RAdA) y que contó con la colaboración de Amazings entre otros, se hizo una presentación del nuevo Catálogo Comellas de Estrellas Dobles Visuales. Esta nueva versión es una puesta al día del veterano y memorable "Catálogo de Estrellas Dobles Visuales" de José Luis Comellas, publicado en 1988, y que constituyó una obra de gran relevancia para todas aquellas personas que, de una forma u otra, se dedicaban a la observación de estrellas dobles. El catálogo se convirtió en obra de referencia tanto para los observadores veteranos como para quienes se estaban iniciando en la afición.

Un cuarto de siglo después, cuatro grandes aficionados a la observación y estudio de estrellas dobles, Rafael Benavides Palencia, Edgardo Rubén Masa Martín, Francisco M. Rica Romero y Juan-Luis González Carballo, con el apoyo y ayuda de otros muchos que se sienten en deuda con la labor de José Luis Comellas, han realizado un cuidado trabajo de reedición y actualización de ese carismático catálogo, aprovechando lo que ofrecen las nuevas tecnologías del siglo XXI.

Las profundidades de Marte

Sumida en las tierras altas del sur de Marte se encuentra Hellas Planitia, una de las mayores cuencas de impacto del Sistema Solar, con un diámetro de 2.300 kilómetros y más de 7 Km de profundidad.

Se piensa que esta imponente depresión tiene una antigüedad de entre 3.800 y 4.100 millones de años, y que se formó tras el impacto de un gran asteroide. Con el paso del tiempo, Hellas ha sufrido los efectos de la erosión del viento, el hielo, el agua y la actividad volcánica.

El fondo de esta gran cuenca está salpicado de cráteres de impacto más recientes, dos de los cuales ocupan el centro de esta imagen, tomada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución de la sonda Mars Express de la ESA el 17 de diciembre de 2013. La resolución espacial es de 15 metros por píxel.

Estos dos cráteres se encuentran en la parte más profunda y más occidental de Hellas, y normalmente no se pueden observar con tanta claridad, ya que el fondo de la cuenca suele estar cubierto por nubes de polvo. De hecho, toda esta región parece estar sepultada bajo una espesa capa de polvo.

El mayor de los dos cráteres tiene unos 25 kilómetros de diámetro. En esta imagen se puede apreciar un flujo de materia que discurre desde la esquina superior izquierda de la fotografía hasta desembocar dentro del cráter. Observando con atención el área que rodea al montículo redondeado de su interior se pueden distinguir interesantes texturas resultado de este flujo.

Así es Tritón, la luna congelada de Neptuno

La vetusta sonda Voyager 2 ha prestado un nuevo servicio a la comunidad científica. Como si se tratase de una película antigua restaurada a partir de retales, los científicos han aprovechado el material que proporcionó la nave cuando llegó a Tritón, la luna congelada de Neptuno, en agosto de 1989, y han elaborado un nuevo y mejor mapa del satélite.

El principal responsable de este esfuerzo ha sido Paul Schenk, científico del Instituto Planetario y Lunar de Houston, quien también ha grabado una película para rememorar la exploración de la luna congelada.

El mapa tiene una resolución de 600 metros por píxel y ha sido coloreado para resaltar los contrastes pero siempre respetando la realidad. Además, como los «ojos» de la Voyager no ven igual que los humanos, han aplicado varios filtros de color.

26/8/14

SETI: "Se podría encontrar vida extraterrestre, pero los políticos se oponen"

"Hay muchos investigadores, académicos escépticos, sobrios incluidos, que piensan que la vida fuera de la Tierra es desenfrenada. Sugieren que las pruebas pueden aparecer dentro de una generación", comenta Shostak en su artículo en el portal 'The Conversation'. Meses antes, en mayo, hablando ante el Congreso de EE.UU., el astrónomo daba una cifra aún más exacta: pronosticó poder encontrar vida alienígena en nuestra galaxia en los próximos 20 años. Al mismo tiempo, Shostak destaca un obstáculo clave para tal optimismo: los políticos.
El candidato clave para albergar vida alienígena sigue siendo Marte. Sin embargo, hay especialistas que apuestan también por las lunas de Júpiter y Saturno
A lo largo de las últimas dos décadas el telescopio Kepler de la NASA permitió descubrir miles de planetas que giran alrededor de otras estrellas. Un análisis más profundo de los datos del Kepler permite suponer que al menos una de cada cinco estrellas puede tener un planeta cuyo tamaño y temperaturas promedios sean los mismos que los de la Tierra. Tales planetas podrían tener atmósfera y agua líquida. Es decir, solo la Vía Láctea podría contener miles de millones de 'primos' de la Tierra, sostiene el astrónomo jefe del SETI e insiste: "es muy difícil aceptar que todos estos mundos son estériles".

Nuevos misterios en Titán, la luna gigante de Saturno

Titán, la mayor de las lunas de Saturno, con más de 5.000 km de diámetro, la segunda mayor del Sistema Solar tras Ganímedes, satélite de Júpiter, y ambas mayores que el planeta Mercurio, es el mundo más similar a la Tierra en nuestro sistema planetario —con el permiso de Marte—.

Nuevos misterios en Titán, la luna gigante de Saturno
Esta luna es un mundo curioso, el único que junto a la Tierra posee extensiones importantes de líquidos, lagos y mares, pero no de agua sino de metano. Allí la temperatura es tan baja (unos -200º C) que el metano, que es un gas en la Tierra, se convierte en un líquido. Mientras que en nuestro planeta se produce el ciclo del agua —el agua de los mares y océanos se evapora y se convierte en nubes que darán lugar a la lluvia— en Titán se produce el ciclo del metano. Éste, en estado líquido, forma lagos y mares, que se evaporan en parte cuando la temperatura del enorme satélite aumenta lo más mínimo, forma nubes y llueve metano. La atmósfera de Titán contiene nitrógeno y metano en abundancia, el suelo está lleno de hidrocarburos y posiblemente se dan condiciones muy similares a las que tuvo la Tierra cuando se inició la vida, por ello es un enorme laboratorio para buscar la vida primigenia.

¿La huella de las primeras estrellas del Universo?

Investigadores japoneses pueden haber encontrado el rastro de una población estelar hipotética conocida como población III, las primeras estrellas del universo. La teoría predecía que esta primera generación estelar estaría formada por estrellas gigantes, con masas cientos de veces la del Sol, que habrían colapsado en supernovas particularmente violentas.

Ahora, un equipo de científicos liderados desde el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ) informa en la revista Science de que una estrella en principio muy pobre en metales conocida como SDSS J0018-0939, probablemente fue enriquecida con elementos como el hierro por una supernova de este tipo, por lo que lleva la huella impresa de una población estelar III. Así lo revelan los datos recogidos del Sloan Digital Sky Survey de EE.UU. y el telescopio japonés Subaru.


En la imagen se muestra cómo las estrellas masivas y luminosas de primera generación del universo podrían formar un grupo o clúster. Entre ellas, las más masivas, con más de cien veces la masa del Sol, podrían explotar y expulsar material que incluiría elementos pesados, especialmente el hierro.